Review: North Star Design Blue Diamond Integrated Amp

DIT IS EEN PUBLICATIE VAN MUSIC EMOTION
Werner Ero | 18 oktober 2017 | Fotografie Fabrikant | North Star Design

Geďntegreerde versterkers hebben de laatste decennia een ware revolutie doorgemaakt. Van low budget oplossing in de jaren tachtig die je als serieuze muziekliefhebber eigenlijk maar het beste links kon laten liggen, tot het enorm ruime en inmiddels in werkelijk alle prijsklassen vertegenwoordigde aanbod van nu. Ook het kleine maar fijne Italiaanse audiomerk North Star Design begeeft zich met de gloednieuwe Blue Diamond Integrated Amp (geďntegreerde versterker met DAC) nu voor de allereerste keer in dit fel bevochten segment. Slaagt deze nieuwkomer erin daadwerkelijk nog wat toe te voegen of blijft het model steken bij de overbekende grijze middelmaat?

Hoewel North Star Design inderdaad een nieuwkomer is op het gebied van geďntegreerde versterkers, is het merk al wel sinds 1997 een bijzonder door de wol geverfde partij als het gaat om zijn opvallend innovatieve digitale producten. Geestelijk vader van dit sympathieke merk is Giuseppe Rampino. Een ingenieur die in die beginjaren zowel bezig is met de ontwikkeling van een nieuw nautisch controle systeem (vandaar de naam North Star Design), als het ook niet kan laten zijn muzikale hart te volgen en te werken aan een voor die tijd vernieuwende digitaal naar analoog converter. Dit bijzondere ontwerp wordt Model1 gedoopt en is als prototype in die jaren één van de allereerste DAC’s die in staat is om 24-bit/96 kHz data te verwerken!

Wanneer vervolgens een Milaanse mastering studio dankzij deze Model1 en zijn voor die tijd bizar goede oplossende vermogen, voor de allereerste keer zijn Sadie werkstation kan benutten is de eerste belangrijke stap gezet. Giuseppe besluit vervolgens door dit succes volledig voor zijn passie muziek te gaan en zegt de nautische branche definitief vaarwel. Na Model1 verschijnt een Model2. Een ontwerp dat ditmaal geen DAC maar een professionele microfoonvoorversterker bevat en daarbij wederom over vernieuwende en bijzondere eigenschappen blijkt te beschikken. Toch komt de echte doorbraak voor het merk met de ontwikkeling en introductie van de Model3 DAC in 1998. In dat jaar begint namelijk hoge resolutie audio ook bij consumenten langzaamaan populariteit te winnen en start het audiofiele opnamelabel Chesky Records met het uitbrengen van ‘audio only’ dvd’s in 24/96 resolutie. Op de Italiaanse Top Audio show in Milaan (tegenhanger van de High-end in München), demonstreert North Star Design in oktober van datzelfde jaar voor de allereerste keer deze Model3 aan het grote publiek. Aangesloten op een Pioneer laser disc speler ontstaat al meteen een grensverleggend goede weergave die bij het aanwezige publiek inslaat als de spreekwoordelijke bom. Daarmee de reputatie als nieuw technologisch leidend digitaal audiomerk in één klap vestigend en de rest is geschiedenis.

Meer modellen, breder draagvlak

Na de in de vorige alinea genoemde eerste generatie is het in 2001 de beurt aan de legendarische en nog immer populaire Model 192 DAC (24-bit/192 kHz), het 192 cd transport met het befaamde Philips Pro2 loopwerk aan boord en niet te vergeten de zeer bijzondere White Gold I2S kabel. Met laatstgenoemde boort Giuseppe voor die tijd wederom iets nieuws en bijzonders aan. Want niet alleen is een I2S verbinding de best mogelijke manier om PCM data te transporteren, maar North Star Design is buiten uitvinder Philips ook één van de allereerste die deze bijzondere verbinding toepast om cd loopwerk en DAC met elkaar te verbinden.

In tegenstelling tot andere bekende data transportstandaards zoals S/PDIF en AES/EBU, scheidt de I2S bus namelijk het klok en seriële data signaal. Resulterend in niet alleen lagere jitter waarden maar ook veel schonere data en daardoor een meer natuurgetrouwe weergave. In 2005 komen we één van de absolute hoogtepunten van het merk tegen. Ik heb het dan natuurlijk over de zeer populaire en ook door mij sinds 2006(!) als absolute referentie gebruikte Extremo DAC. Basis van deze nog immer buitengewoon goed presterende DAC is een dubbele Burr Brown PCM 1792 DB DAC chipset in combinatie met een Cirrus Logic CS8416 digitale ontvanger en Analoque Devices AD1896 digitale upsampler.

Het analoge deel is volledig discreet opgebouwd, terwijl gescheiden ringkerntrafo’s de digitale en analoge secties van exact de juiste spanning voorzien. Dat deze nog maar vrij recent uit het programma verdwenen DAC nog steeds zo buitengewoon goed presteert, heeft enerzijds te maken met het grote talent van Giuseppe om met een mix aan de juiste componenten de typerende North Star Design signatuur te creëren. Maar wordt zeker ook veroorzaakt door het feit dat deze Extremo zich enkel om PCM data hoeft te bekommeren en daar niet ook nog eens DSD aan toe hoeft te voegen Na nog een reeks aan DAC’s (sa)cd-spelers en een voor- en mono eindversterkers te hebben uitgebracht, komen we tenslotte bij de recent geďntroduceerde Blue Diamond geďntegreerde versterker terecht.  

Blue Diamond Integrated Amp

Alle North Star Design producten bezitten al vanaf dag één een in mijn ogen bijzonder aantrekkelijk maar ook heel herkenbare no-nonsense vormgeving. Doorgaans bestaat deze façade uit een 7 mm dik massief aluminium front, welke meestal is voorzien van een bewust beperkt aantal zeer degelijk uitgevoerde bedieningsorganen. Een totaalgeheel wat tenslotte wordt gecompleteerd door een artistiek vormgegeven blauwkleurig display. Dit voorkomen is door de jaren heen zo consistent doorgevoerd, dat eenieder die ook maar enigszins met het merk bekend is ieder willekeurig model direct zal herkennen als een product van deze Italiaanse fabrikant.

Wanneer ik de Blue Diamond Integrated Amp voor de eerste keer onder ogen krijg, zijn de typische merkgenen dan ook het eerste wat mij meteen opvalt. Toch gaat het wederom opvallend slanke uiterlijk van slechts 8,5 cm hoog, dit keer wel samen met een mooi gestrekte (43,5 cm) breedte en vooral een voor het merk opmerkelijk forse 35 cm diepte. De grootste verrassing wordt echter veroorzaakt door het massieve 18 kg gewicht. Nee, het is geen reusachtige klasse A eindversterker die de weegschaal afhankelijk van het model naar 50 kg of zelfs nog meer laat doorslaan. Maar uitgaande van de slanke vormgeving en functie van het apparaat, verwacht je zeker niet zo veel (gezonde!) massa bij een hedendaagse geďntegreerde versterker

Onderhuids

Normaliter ga ik van start door eerst de functie lay-out en mogelijkheden van de voorzijde te bespreken. Maar nieuwsgierig geworden door het bovengemiddeld hoge gewicht, besluit ik dit keer om eerst eens de solide metalen bovenkap te verwijderen en te onderzoeken waar dit door veroorzaakt wordt. Zoals min of meer verwacht staart mij het volgende moment een opmerkelijk groot aluminium koellichaam met een minstens zo uit de kluiten gewassen massieve ringkerntransformator van maar liefst 750 VA uitdagend aan.

Hoewel kwalitatief hoogwaardig moet ik eerlijk zeggen dat ik doorgaans niet altijd zo gecharmeerd van ringkerntrafo’s in het algemeen ben. Vooral omdat ik maar al te vaak tijdens mijn testen op te nadrukkelijk zoemende en brommende ontwerpen stuit. Voor mij volledig onbegrijpelijk omdat veel fabrikanten altijd zo prat op de enorm lage stoorvloer van hun ontwerpen gaan, maar dan vervolgens dermate weinig controle op de eindcontrole uitoefenen dat deze lage stoorvloer ronduit door het luide mechanische gebrom wordt verziekt! Gelukkig heeft North Star Design zijn zaken wel heel goed voor elkaar, want in al die jaren dat ik testexemplaren van deze fabrikant over de vloer krijg, heb ik nog nooit ook maar één hoorbaar brommend exemplaar gehoord. zelfs bij zo’n krachtig exemplaar als deze in de Blue Diamond is gemonteerd, is ook met het oor op de bovenkap nog steeds niets anders waarneembaar dan doodse stilte.

Een aspect dat meteen al aangeeft dat het met de eindcontrole van deze Italianen wel snor zit. Door het gebruik van ar hoogwaardige Onsemi transistoren in een triple Darlington hoog uitgangsvermogen configuratie, is de Blue Diacht zeemond IA in staat op een opmerkelijk krachtige 2 x 150 Watt aan 8 Ohm en 2 x 300 Watt aan 4 Ohm en zelfs volledige stabiliteit bij nog lagere waarden te bieden. Geen doorsnee prestaties voor een versterker uit deze prijsklasse. Iets wat naar de transistoren en zeer grote transformator ook door de 12 elco’s met een totale capaciteit van 120.000 µF(!) wordt bewerkstelligd.

Niet alleen zal de versterker daardoor al snel de indruk geven ‘gemakkelijk’ en ‘moeiteloos’ te klinken, maar wordt het tevens mogelijk een meer realistische presentatie van zelfs lastig te reproduceren muzikale transienten te realiseren. Aangezien de Blue Diamond IA optioneel ook met een zeer hoogwaardig en uitgebreid DAC gedeelte is uit te rusten, welke gebruik maakt van een hoogwaardige Sabre ES9016 DAC chip die in PCM tot 384 kHz / 32-bit en DSD tot 11,2 Mbit/s ondersteund, is voor alle volledigheid ook mijn testexemplaar met deze mooi universeel inzetbaar optie uitgerust. 

EDITORS' CHOICE