REVIEWEsoteric

Review: Esoteric F-05 ge´ntegreerde versterker


Harro Tillema | 01 september 2018 | Fotografie Fabrikant | Esoteric

SAMENVATTING

Esoteric bewijst met de F-05 dat een ge´ntegreerde versterker op topniveau kan presteren. Deze F-05 behoort namelijk tot een van de beter klinkende highend versterkers die we de afgelopen tijd hebben beluisterd. Ondanks de stevige retailprijs van 10.000 euro vinden we dat Esoteric met deze F-05 een uitstekende propositie biedt voor de meest kritische muziekliefhebber.

PLUSPUNTEN

  • Klankeigenschappen
  • Fantastische MM/MC phonostage
  • Bouwkwaliteit
  • Prijs-prestatie

MINPUNTEN

  • Niet voor ieders beurs
  • Zwaargewicht

Esoteric is een graag gezien en vooral graag ‘gehoord’ merk op de redactie van HiFi.nl. Esoteric behoort namelijk tot een select groepje highend merken die niet alleen veel tijd steken in een strak gesneden maatpak, maar ook componenten produceren die gewoon heel erg goed klinken. HiFi.nl ontvangt de F-05 geïntegreerde versterker met een optionele DAC-module. We verklappen u alvast: dat wordt smullen!

Esoteric F-05

Misschien zult u bij het vernemen van de Esoteric merknaam even achter uw oren krabben en u afvragen of dit het zoveelste nieuwe merk is in de hifi-wereld. Nee, het merk Esoteric is opgericht in 1987 en kent haar oorsprong in het Japanse TEAC. Aha, zult u denken. Een chique TEAC dus. Nee, zo mogen we dit ook weer niet stellen. Esoteric heeft dan wel TEAC ‘roots’, maar opereert al sinds 1987 als een autonome premium tak onder de paraplu van de TEAC Corporation en richt zich uitsluitend op de ontwikkeling en productie van highend audio componenten voor meest kritische ‘audiofielen’ in hifi-land.

De producten van Esoteric zijn compromisloos ontworpen en hebben een prijskaartje dat niet voor ieders beurs is weggelegd. Ze worden dan ook niet bij elke muzikale grootgrutter verkocht en zijn, in de Benelux, voorbehouden aan een handjevol speciaalzaken. Kans is dus aanwezig dat u Esoteric nog niet eerder op uw netvlies heeft gehad, met uw vingertoppen heeft mogen strelen of dat u een Esoteric met eigen oren heeft mogen beluisteren. De hoogste tijd dus dat u via HiFi.nl (weer) eens kennismaakt met dit exclusieve Japanse merk.

De prachtige welvingen en het mooie materiaalgebruik maken de componenten van Esoteric aaibaar.

Laten we duidelijk zijn: de techneuten achter dit luxe-merk doen niet aan het sluiten van compromissen. De fabrikant is in staat om letterlijk haar gehele magazijn aan hoogwaardige materialen leeg te trekken en de meest exclusieve componenten – in meervoud – te implementeren om haar doel te bereiken. Gewoon omdat ze het kunnen. Dat ziet u niet alleen in de vormgeving, u hoort het al tijdens de eerste klanken die een Esoteric produceert. Maar hierover later meer. Laat ons u eerst meenemen op een excursie langs de vele bezienswaardigheden van deze imposante Esoteric F-05.

Bouwkwaliteit

We kunnen er niet omheen: de Esoteric F-05 is gebouwd als een tank. De behuizing is vanaf de voetjes tot aan de deksel vervaardigd van kwalitatief hoogwaardige en perfect afgewerkte onderdelen. De behuizing is geheel met CNC-freeswerk vervaardigd en heeft prachtige welvingen waardoor deze ondanks zijn lijvige omvang toch een wat meer subtiele uitstraling meekrijgt. Het design is een mix van strakke mannelijke lijnen en speelse vrouwelijke rondingen. Hierbij wordt er bovendien contrast aangebracht met een mix van glanzend geborstelde en mat geparelde oppervlakten. Wij zijn er erg van gecharmeerd, maar we beseffen ons wel dat een dergelijk design niet naar ieders smaak is.

Door al het freeswerk uit massief aluminium is de F-05 met 32 kilogram wel zwaar geworden. Dit hebben we ervaren bij het plaatsen van deze ‘gewichtige’ versterker. Om onze wervelkolom niet tot een langdurig klusproject voor de plaatselijke chiropractor te transformeren, plaatsen we de F-05 op een makkelijke plaats en vooral op een open plek zodat de F-05 tijdens de bloedhete dagen van juli toch voldoende koeling tot zich kan nemen. Zodoende kunnen we tevens elk moment van de dag het prachtige lijnenspel van de behuizing aanschouwen.

Optiek en bediening

De indeling van de F-05 is, zoals we dit van Esoteric kennen, minimalistisch, symmetrisch en vooral functioneel. In het midden van het front een breed blauw oplichtend OLED-informatiedisplay die alle instellingen toont en automatisch kan uitschakelen wanneer de versterker lekker staat te spelen. Onder deze display een drietal knoppen welke u niet zo snel op elke highend versterker zult aantreffen; regelaars voor laag (63Hz), midden (630Hz) en hoog (14kHz). Juist. Een ‘toonregeling’. Deze toonregeling vindt, in tegenstelling tot conventionele analoog geregelde varianten, plaats op basis van DSP. Deze voegt, behalve een 12 dB boost of verzwakking in het gewenste deelspectrum, geen ongewenste zaken als ruis of extra vervorming aan de weergave toe. Een soort van ‘audiofiel verantwoorde’ toonregeling dus.

De indeling is rustig en overzichtelijk. De afwerking en het oog voor detail is werkelijk subliem.

Wij vinden de toevoeging van deze functionaliteit een slimme zet van de fabrikant. Voor veel muziekliefhebbers werpt het ontbreken van een dergelijke toonregeling op highend versterkers namelijk een hoge drempel op om deze categorie überhaupt te overwegen. Want hoe te leven zonder een toonregeling… Dat deze toonregeling door de uitmuntende klankeigenschappen van de versterker in de praktijk toch nooit wordt gebruikt is voor hen een onbelangrijk argument. Nu zit het erop en kan ieder ervoor kiezen deze te gebruiken. Of niet.

Hiernaast heeft de versterker een drietal druktoetsen om a.) de laatstgenoemde toonregeling in de signaalweg te overbruggen, b.) de selectie van de moving magnet of moving coil phonotrap en c.) de keuze voor luidsprekergroep A, B of A en B. Vervolgens rechts van deze druktoetsen een balansregelaar. Geheel rechts een grote ‘laser-cut’ volumeknop en hieronder een hoofdtelefoonaansluiting en een handige mute-knop. Geheel links wederom een grote draaiknop voor ingangskeuze met hieronder de met een blauwe rand verlichte powerswitch.

Connectivity

De complete aard van de F-05 komt naar voren als we de achterzijde nader belichten. Uiterst links en rechts vinden we twee sets van vier luidsprekerterminals met een hoge kwaliteit voor twee afzonderlijke luidsprekerparen. Onder rechts de netspanningsaansluiting en onder links een uitneembaar dekseltje voor een option board waar- bijvoorbeeld - een optionele DAC-module in kan worden gestoken (bij ons review model is deze geïnstalleerd). Bij deze DAC-module geheel links een optische Toslink aansluiting, in het midden een coaxiale S/PDIF aansluiting en rechts een USB ingang.

Het achterpaneel heeft een rustige indeling. De kwaliteit van de gebruikte connectors is hoog en er is voldoende ruimte om hoogwaardige bekabeling te gebruiken. Let ook op de plek voor het optionele option-board.

Boven links vinden we een breed arsenaal aan analoge ingangen. Geheel links twee gebalanceerde (XLR) lijningangen. Rechts hiervan een viertal single-ended (RCA) lijningangen gevolgd door een speciale phono-ingang met een aardklem. Boven rechts heeft de F-05 een gebalanceerde pre-in, zodat de F-05 kan worden gebruikt als een eindversterker. Wanneer er in het menu een van de RCA-ingangen op ‘THRU’ wordt gezet in het settings menu, dan kan de F-05 ook als eindversterker worden gebruikt in combinatie met een single-ended voorversterker. Integratie in een AV-opstelling wordt hiermee erg eenvoudig. Rechts tenslotte een gebalanceerde (XLR) pre-out om een additionele eindversterker aan te sturen en een single-ended (RCA) lijnuitgang voor, bijvoorbeeld, een cassette- of bandrecorder.

Functionaliteit

De Esoteric F-05 wordt geleverd met een infrarood afstandsbediening waarmee de meest basale bediening van zowel de F-05 als ook een Esoteric mediaspeler mee kan worden gedaan. De functionaliteit van de F-05 kan worden beheerd in het instellingmenu. Hier kan onder meer de absolute fase worden omgeschakeld, het window voor de powersave worden ingesteld, per lijningang een tekstlabel worden toegekend en de gain worden ingesteld, de notatie van het volume in stappen of in dB’s worden ingesteld, de backlit van de display (automatisch) worden uitgeschakeld en de pre-ins en –outs worden geconfigureerd.

Wanneer de optionele DAC is geplaatst kan via dit menu de digitale PCM filtering worden ingesteld. Steep roll-off, slow roll-off, short delay steep roll-off en short delay slow roll-off. Bovendien kan er een digitale DSD filter worden in of uitgeschakeld voor signalen boven de 50kHz. Handig als de hond van de buren maar zonder aanleiding blijft aanslaan tijdens het luisteren naar uw favoriete muziek.

Geen overdaad aan knopjes en tierelantijntjes. De remote is overzichtelijk en vooral functioneel.

DAC-optie

De optionele DAC module (de OP-DAC1) is een juweeltje. Het board is voorzien van de bekende AKM AK4490EQ DAC-chips (een per kanaal in mono-modus) en hebben een maximale bitbreedte en samplingfrequentie van 32 bits en 192kHz bij PCM-streams, en maximaal 32 bits en 384kHz bij DSD. De DAC-module is eenvoudig door de gebruiker zelf te plaatsen. Hierna hoeft er verder niets te worden geïnstalleerd of te worden geconfigureerd. De F-05 herkent de module direct, past haar inputkeuze er op aan en ook kunnen de DAC-specifieke instellingen in het menu onmiddellijk worden aangepast. Het is alleen een kwestie van het aansluiten van een digitale bron en genieten maar.

De geluidskwaliteit van deze DSD DAC-module is uitzonderlijk open en schoon. Hiermee beantwoordt deze module aan de signatuur die we van Esoteric kennen. Deze optie is interessant voor diegenen die reeds een of meerdere digitale bronnen in huis hebben en hiervan de weergavekwaliteit willen verbeteren. Deze DAC-optie is tevens interessant voor diegene die over een cd-transport of DSD capabele streaming bridge beschikt.

Deze DAC-module heeft grootse prestaties en kan naar wens door de gebruiker zelf worden geïnstalleerd. Een dergelijke oplossing zouden we graag vaker willen zien.

Overweegt u een bijpassende Esoteric N-05 netwerk audio speler of een K-05Xs super audio cd-speler aan te schaffen, dan voegt deze DAC-optie niet heel veel meer toe. Wellicht handig om er een flatscreen of Playstation op aan te sluiten, maar hiervoor is een DAC van duizend Euro wellicht een beetje overdone. Wanneer we de geluidskwaliteit kwaliteit van de DAC-board vergelijken met de interne DAC van de N-05 of K-05, dan moeten we eerlijk toegeven dat de Esoteric bronnen op een substantieel hoger niveau spelen; bronnen van Esoteric behoren in onze beleving tot een van de meest open en analytisch klinkende bronnen die we op de redactie hebben beluisterd.

De maximale kwaliteit wordt uit de F-05 gehaald met de bijpassende bronnen van Esoteric. Een mooi stel samen.

Interne bouwwijze

De Esoteric F-05 is voorzien van een complementaire klasse AB eindtrap met een uitgangsvermogen van 2x 120 Watt aan 8 Ohm. Bij een impedantie van 4 Ohm verdubbelt het uitgangsvermogen naar 240 Watt per kanaal. Dit geeft ons een hele goede indicatie van de kwaliteit en de stabiliteit van de stroomvoorziening. De bandbreedte waarin de F-05 opereert is tussen de 10 en 100kHz en de totale harmonische vervorming bij 1kHz maximaal vermogen aan 8 Ohm is 0,007%.

De dempingsfactor bedraagt 370 en de signaal-ruis verhouding is 110 dB. Prima specificaties dus, al zegt het helemaal niets over de uiteindelijke geluidskwaliteit. De minimaal toelaatbare (gemiddelde) luidspreker impedantie bedraagt 4 Ohm. Gezien de vermogensverdubbeling van 8 naar 4 Ohm en navraag bij de importeur ons bovendien leert dat de versterker zelfs bij 2 Ohm stabiel 412 Watt levert, verwachten we dat de F-05 met deze krachtreserves geen hinder zal ondervinden van luidsprekers met een lastig impedantieverloop.

Intern treffen we een heel mooi geordend, modulair en dual-mono opgebouwd geheel aan. De helft van de behuizing biedt plaats aan de stroomvoorziening. Een dikke goed afgeschermde bloktransformator met een laag strooiveld voorziet in de wisselspanning voor de voedingsprint welke is voorzien van een achttal dikke ‘audio grade’ voedingselco’s met elk een capaciteit van 10.000uF en een flinke batterij aan spanningsregelaars voor de verschillende deelspanningen in de versterker.

Direct afkomstig uit de Grandioso-lijn; de modulair opgebouwde, links en rechts gescheiden eindtrappens van de F-05.

Links en rechts zijn de modulaire eindtrappen (3-stage Darlington ontwerp afkomstig uit de Grandioso S1) voor het linker en rechter kanaal geplaatst. Direct achter het achterpaneel vinden we twee links en rechts gescheiden relais gestuurde in- en output boards. Tussen de voeding en de in- en outputboards heeft de fabrikant er tenslotte nog verticaal de gebalanceerde en dual-mono opgebouwde voortrap tussen weten te plaatsen; er is werkelijk geen millimeter onbenut gelaten in de behuizing. Het valt ons op dat de point-to-point bekabeling minimaal is en de signaalwegen zeer kort zijn gehouden. Prachtig. Prachtig. Prachtig.

Klankeigenschappen

We hebben de F-05 beluisterd in combinatie met onze vertrouwde referentie componenten. Als streaming bridge hebben we de BDP-3 digital player van Bryston toegepast. Deze ondersteunt, net als de DAC-module van Esoteric, DSD-streams. Om de analoge ingangen te beoordelen op klank gebruiken we de digital player in combinatie met een Bryston BDA-3 DA-convertor. Onze referentie-cd’s hebben we beluisterd met een BCD-3 compact disk speler van, u raadt het misschien al, Bryston. Wij vinden een gelijke klanksignatuur namelijk wel zo prettig tijdens het reviewen van een component.

De gebruikte luidsprekers zijn de Usher Mini Dancer 2 uit de Beryllium-series. De gebruikte interlinks zijn de single-ended en gebalanceerde versie van de Grimm TPR. Onze stokoude maar o zo gekoesterde MIT Terminator 2 uit de jaren ‘90 doet tenslotte dienst als verbindend biwire element tussen de luidsprekers en de F-05.

De klankbalans over het gehele hoorbare audiospectrum van de Esoteric F-05 kunnen we betitelen als extreem neutraal zonder enige vorm van kleuring, felheid of scherpte. De F-05 levert hierbij een verpletterende dynamiek indien dit van de Esoteric wordt gevraagd. We kunnen de F-05 niet betrappen op het aandikken en verfraaien van plat, grauw en futloos opgenomen materiaal. De F-05 maakt slechte opnames niet mooier of beter en klinken nog even afgrijselijk als dat deze dit deden op het moment dat deze ergens in het verleden de geluidsstudio uit zijn geglipt. Sterker nog, omdat de Esoteric niets met de mantel der liefde toedekt, valt deze slechte kwaliteit ook nog eens extra op.

Imperfecties onder de loep

Een goed voorbeeld is het nummer You and Me van het verzamelalbum ‘The Best Of Spargo’ (1990, Red Bullit RB 66.27). Neerlands trots; wie heeft hem niet? Zelfs in de auto klinkt dit nummer al niet best, maar met 10dB extra laag en een paar dB extra aan hoog kun je de iconische disco klanken ’s nachts al lekker laten knallen. De Esoteric laat ons dit nummer ons echter op een geheel andere manier beleven. We horen nu duidelijk dbx-artefacten, kenmerkend door het zuchtende geluid in zachte passages en de totale afwezigheid van dynamiek. Tenenkrommend gewoon. Met de Esoteric is Spargo - dus - passé.

Goed geproduceerde albums klinken daarentegen hemels. Wij hebben een nieuw album ontdekt waarmee een middelmatig presterend component grandioos door het ijs kan zakken, of bij excellente klankeigenschappen juist een warm bad gevoel kan bezorgen; het album Insight II van Julien Marchal. Pianomuziek en klassiek van aard. Dit album typeert zich door het ‘close-mike’ opnemen van pianomuziek, waarbij het rammelen van het mechaniek, het piepen van de pedalen, maar ook het vingerwerk op het klavier en het ademen van Marchal hoorbaar is. Heeft de versterker niet de snelheid om de belangrijke transiënt informatie weer te geven en niet de kracht om de dynamic range van een piano ten gehore te brengen, blijft er direct een zompig, suffig en zeurend album over. Tracks van dit album zijn, onder meer, te beluisteren via SoundCloud.

Bij de track Insight XVIII beluisteren we de vele geluidjes, piepjes en kraakjes die – voor een pianist – onlosmakelijk met zijn instrument zijn verbonden. We horen tijdens de aanslag van de toets de viltjes in het mechaniek voordat het hamertje de snaar raakt. We beluisteren de specifieke klank van het klankboard van de piano en worden, door de minimale compressie, gevoelsmatig helemaal ‘in’ de piano gezogen. De F-05 laat ons als het ware op de pianokruk het muziekstuk beleven met de warmte, impact en imperfecties die bij een levensechte piano horen. Heel indrukwekkend.

Met de track Insight XII ervaren we behalve het realisme tevens de enorme dynamic range van de opname inclusief een kakofonie aan geluidjes van het mechaniek over de gehele breedte van de piano. Van de laagste tot de hoogste noot geeft de F-05 een enorme geluidsdruk en een vult de ruimte met een piano in zijn volle glorie. Met zijn enorme krachtreserves perst de Esoteric alles tot in de laagste octaven uit onze luidsprekers. Een versterker met een te krappe of instabiele voeding zou er al snel een brei van geluid van hebben gemaakt en op een hoger volume beslist in ademnood zijn gekomen. Punten voor deze Esoteric dus.

Geluidsbeeld

De Esoteric F-05 bezit dus uitstekende klankeigenschappen. Waar we nog meer van zijn gecharmeerd zijn de excellente imaging eigenschappen van de F-05. Om te beginnen zet deze Esoteric een kamerbrede, licht om de luisteraar afbuigende soundstage neer. Hierbij heeft elk element in de muziek duidelijk een eigen plek. Het denkbeeldige podium dat de F-05 neerzet begint ongeveer een anderhalve meter voor de luidsprekers en loopt, afhankelijk van de opname en plaatsing van de luidsprekers, door tot zo’n anderhalve meter achter de luidsprekers. De Esoteric zet hierbij vooral een levendig en ruimtelijk plaatje neer.

Door de enorme openheid van de Esoteric worden sommige muziekstukken zodanig gelaagd weergegeven dat we deze kunnen ‘pellen’ als een ui. We kunnen als het ware door de muziek heenkijken. Hiermee beluisteren we niet alleen elk onderdeel afzonderlijk, maar horen we ook echo’s en reflecties van de instrumenten in de ruimte die bij sommige versterkers in de achtergrond wegvallen. We hoeven u als lezer vast niet uit te leggen hoeveel dit toevoegt aan de beleving.

Wanneer we oude jazz opnames uit de jaren ’50 beluisteren, staat de veelal mono opgenomen zang messcherp en exact in het midden tussen de speakers zonder te gaan ‘zweven’. En dit is bijzonder. Bij veel highend solid state versterkers wordt de zang namelijk groter (breder) dan in realiteit weergegeven. Bij Esoteric wordt de stem juist met een hele scherpe focus relatief smal gehouden, waardoor de zang met een flinke energie wordt weergegeven. Net als tijdens liveoptredens. Dit geldt ook voor snaarinstrumenten. Deze stappen denkbeeldig een beenlengte de ruimte in, waardoor we direct intens bij de muziek worden betrokken.

Dit is niet voor iedereen. Houdt u van een meer laid-back signatuur, dan kan de signatuur van deze Esoteric F-05 wellicht een fractie te confronterend zijn. De klasse A variant van de F-05, de Esoteric F-03A, is daarentegen voorzien van een zuivere klasse-A eindversterker en deze klinkt hiermee juist weer wat meer laid-back ten opzichte van de F-05. Houdt u meer van een laid-back signatuur maar wilt u geen concessies doen aan de look, feel en functionaliteit, dan is de Esoteric F-03A een versterker waarmee u naar aller waarschijnlijkheid eindeloos gelukkig gaat worden.

Klankverschillen

Wanneer we de geluidskwaliteit van de analoge ingangen van de F-05 vergelijken met de digitale ingangen van de optionele DAC-module, dan merken we op dat de transparantie, focussering en definitie in het middengebied via de DAC-module een haar beter is dan die via de analoge ingang. Via de analoge ingangen ervaren we een ietsepietsie meer aan gewicht in het laag ten opzichte van de digitale ingangen. Via de optionele DAC klinkt alles een fractie ‘droger’. Dit kan deels worden veroorzaakt door de signatuur van de klasse A outputstages van de Bryston bronnen, door de gebruikte bekabeling of gewoon door de cleane klanksignatuur van het DAC-board zelf.

Wijzelf hebben een lichte voorkeur voor de analoge boven de digitale ingangen. Via de gebalanceerde ingangen ervaren we een fractie meer aan rust en transparantie dan via de single-ended lijningangen. De single-ended ingangen komen wat ons betreft dus op de laatste plaats in geluidskwaliteit. We hebben het echter wel over nuanceverschillen. Wanneer er XLR-aansluitingen voorhanden zijn adviseren we deze in de regel altijd te gebruiken.

Esoteric heeft bovendien een excellente MM/MC phonostage ingebouwd. De klankeigenschappen beoordelen we met onze uit 1983 stammende Technics SL-Q310 draaitafel voorzien van het destijds meegeleverde T4P-element. Ondanks we met een draaitafel spelen uit een geheel andere klasse, zijn we diep onder de indruk van de geluidskwaliteit die de F-05 weet te behalen. Ook hier ervaren we wederom een muzikale, dynamische en zeer ruimtelijke weergave van ons schaarse vinyl. We zouden ons kunnen indenken dat een kwalitatief betere platenspeler met een topelement een magistrale geluidskwaliteit zal brengen. Maar geloof ons; zelfs in onze configuratie komt de geluidskwaliteit van de platenspeler al griezelig dicht bij de kwaliteit van onze excellent klinkende digitale bronnen!

Eindoordeel

Een goede versterker haalt niets weg en voegt niet toe. Veel fabrikanten schermen hier dan wel mee, maar in de praktijk kleurt elke versterker wel ergens. De neutraliteit waarmee deze Esoteric speelt hebben we, in onze setup, niet zo vaak ervaren. Verwar neutraliteit beslist niet met futloos of plat. De F-05 geeft elk instrument onderling in de juiste proporties en dynamiek weer en heeft de energie en snelheid om de belangrijke transiënt informatie in de muziek weer te geven. Dit draagt bij aan een realistische weergave van zang en instrumenten.

Hij is groot, zwaar en machtig. Esthetisch gezien kunnen we hier ook heel goed aan wennen.

De Esoteric zet de F-05 een vlijmscherp muzikaal plaatje neer. Met de Esoteric kan de luisteraar als het ware door de muziek heen kijken en de verschillende muzikanten afzonderlijk beluisteren. Deze openheid is een eigenschap die zeldzaam is. Waar het bij sommige muziekstukken lijkt alsof er een gewichtige zangeres achter de microfoon staat, blijken het er bij de Esoteric ineens twee bescheiden zangeresjes te zijn. Dit zijn opmerkelijke kwaliteiten die we, zelfs binnen het highend segment, niet per definitie als vanzelfsprekend mogen ervaren.

Kanttekeningen

Wij vinden de omschakeling van MM naar MC phonotrap via het front een eigenaardige keuze. Dat lijkt ons geen optie die zodanig veel wordt gebruikt dat deze een tactische plaats op het front verdient. Bij ons in elk geval niet. Geen idee hoe het voor u is, maar wij verwisselen niet driemaal per dag het element in onze toonarm. Hier hadden we misschien liever een knop gezien waarmee we snel in het setup menu zouden belanden. Want dit gaat nu als volgt: ehm, moment… Waar is de handleiding…

De Esoteric F-05 heeft in het instellingsmenu een breed scala aan mogelijkheden en settings waar de techneut zich helemaal op kan uitleven. Deze zijn voor de gemiddelde muziekliefhebber wellicht minder interessant en kunnen ons voorstellen dat deze bij ondeskundig gebruik een en ander kunnen ontregelen. We snappen dat de fabrikant het menu dus verbergt voor diegenen die hier niets te zoeken hebben. Wij hadden de mazzel dat importeur de versterker hier helemaal naar wens is komen instellen, waarna we alleen nog maar hoefden in te spelen en te luisteren. Niet naar de techniek, maar naar de muziek.

Het grootste nadeel van een versterker in een dergelijke prijsklasse is dat de geluidskwaliteit slechts zo hoog is als de zwakste schakel. Deze Esoteric F-05 straft het gebruik van middelmatige bekabeling direct af in de weergavekwaliteit. Het is niet zo dat de F-05 ineens slecht presteert, maar deze presteert slechts zo goed als de bekabeling dit toestaat. Dit uit zich, ofwel in een gebrek aan fundament in het laag, in het ontbreken van een sprankelende top-end of in een diffuus geluidsbeeld. Wij adviseren hier bij dergelijke highend producten zeker niet op te beknibbelen.

Prijs-prestatie

Wanneer we de geluids- en bouwkwaliteit van de F-05 afzetten tegen onze eigen referentieapparatuur, dan blijkt de retailprijs van 10.000 euro voor deze Esoteric F-05 helemaal niet zo aan de prijs. Op bouwwijze en weergavekwaliteit zijn ze erg aan elkaar gewaagd. Beide hebben voldoende kracht en stabiliteit om de meest lastige luidsprekers aan te kunnen sturen. De Bryston heeft een licht warme, laid back klanksignatuur met een grotere geluidsdiepte, de Esoteric heeft een iets schoner, opener, een meer up-front karakter en speelt wat meer op een denkbeeldig podium.

10K in euro’s (of zelfs 11.000 met optionele DAC board) is op het eerste gezicht een flinke investering, maar Onze Bryston voor- en eindcombinatie kost ruim drieduizend Euro meer. Wanneer we onze BDA-3 DAC in het vergelijkende kostenplaatje meenemen dan zet de Esoteric met een totale investering van ruim een derde minder al helemaal een perfecte prijs-prestatieverhouding neer.

Als we de prijs per kilo van de F-05 tenslotte afzetten tegen de kiloprijs van highend Kopi Luwak koffie (ook geen kattenpis), dan ontlopen deze elkaar ook niet zoveel. Om alles maar even in het juiste perspectief te plaatsen.

Conclusie

Esoteric bewijst met de F-05 dat een geïntegreerde versterker op topniveau kan presteren. Deze F-05 behoort namelijk tot een van de beter klinkende highend versterkers die we de afgelopen tijd hebben beluisterd. De F-05 is bovendien zeer compleet uitgevoerd en is ook nog eens uit te breiden met een kwalitatief uitstekende DAC-module. Ondanks de overvloed aan techniek is de bediening simpel en intuïtief. De beste eigenschap van deze F-05 is dat deze zichzelf niet op een voetstuk zet, maar juist de hoofdrol laat voor de muziek. Ondanks de stevige retailprijs van 10.000 euro (11K met de optionele DAC) vinden wij dat Esoteric met deze F-05 een uitstekende propositie biedt voor de meest kritische muziekliefhebber. 

Score

Uitrusting:                 5 uit 5 sterren
Bouwkwaliteit:          5 uit 5 sterren
Geluidskwaliteit:      4,5 uit 5 sterren
Prijs-prestatie:         5 uit 5 sterren

Totaalscore:            5 uit 5 sterren

EDITORS' CHOICE