REVIEW

Perfect Houseplants


Jan de Jeu | 26 januari 2003

New Folk Songs

Perfect Houseplants bestaat uit vier leden die stuk voor stuk hun sporen in de Britse jazz verdiend hebben; Mark Lockheart, Huw Warren, Dudley Philips en Martin France. Mark Lockheart bespeelt op deze cd uitsluitend tenor en sopraan saxofoons maar is op andere cd’s ook op klarinet te horen. Hij werd in de tachtiger jaren van de vorige eeuw bekend met de Britse big band ‘Loose Tubes’. Daarna is hij op tournee geweest-, en heeft hij plaatopnamen gemaakt, met o.a. Roger Dean en Django Bates. In 1989 heeft hij zijn eigen groep opgericht. Van deze groep maakten o.a. ook Huw Warren en Dudley Philips deel uit. Hugh Warren, die op deze schijf piano (Steinway) en accordeon speelt maar gedurende eerdere opnamen ook de cello vasthield, laat als componist de onderlinge grenzen tussen Jazz, New Music en World Music vervagen terwijl hij als instrumentalist samengewerkt heeft met vertolkers van de meest uiteenlopende muziekstijlen waaronder June Tabor, Steve Arquelles, Billy Bragg, Billy Jenkins en John Cage. Ook Dudley Phillips is zowel musicus, elektrische en akoestische bas, als componist. Hij heeft o.a. gewerkt met vibrafonist Orphy Robinson, Folk singer June Tabor en met John Etheridge. Martin France drumt al vanaf zijn negende jaar en speelt daarnaast nog elektrische percussie. Ook in zijn voorgeschiedenis komt de big band ‘Loose Tubes’ voor. Hij heeft opgetreden-, en plaatopnamen gemaakt, met o.a. John Taylor, Kenny Wheeler, Lee Konitz, Dave Holland, Ralph Towner en Nils-Petter Molvaer. Verder werkt hij al langere tijd samen met de eerder genoemde Django Bates.

Na twee eerdere cd’s bij een andere platenmaatschappij geproduceerd te hebben is dit nu alweer de derde die deze in 1992 gevormde groep op het prestigieuze Linn label uitbrengt. Hun debuut album, getiteld ‘Perfect Houseplants’, werd door ‘Jazz on CD’ beschouwd als ‘the best British jazz album of 1993’ en ook hun latere werken oogstten alom veel lof. Op hun tweede cd ‘Clec’ (1995) werd de conventionele line-up van saxofoons, piano, bas en drums uitgebreid met accordeon, geprepareerde piano, percussie en cello. In de composities van hun derde, uit 1997 daterende, cd ‘Snap Clatter’ (Linn AKD 063) is goed te horen dat de leden van de groep geïnspireerd werden door hedendaagse klassieke, Braziliaanse, Ragtime en Cartoon muziek. Op ‘Extempore’ (Linn AKD 076, 1998) werkte de groep samen met The Orlando Consort.

De start voor de vijfde cd ‘New Folk Songs’ lag bij een opdracht van Eastern Arts die onderdeel vormde van de 1999 Andrew Milne Award. De nummers ‘Pageant’, ‘The Barford Angel’, ‘New Song Old Song’, ‘Dunwich and the Sea’, Earl’s Slog’ en ‘Nancy’ zijn geïnspireerd door het landschap en de traditionele muziek van East Anglia. In vier van de twaalf nummers worden de ‘Perfect Houseplants’ bijgestaan door een dame die hen ook tijdens optredens vaak vergezelt; Pamela Thorby, fluitiste en Professor of Recorder at the Guildhall School of Music and Drama in London. Zowel Lockheart als Warren, en in mindere mate ook Dudley Philips, hebben zich veelvuldig op het gebied van de Folk Music begeven en het is dan ook zowel voor hen als voor een deel van hun fans bekend terrein.

Perfect HouseplantsToch heeft het eerste nummer ‘Pageant’ uiteindelijk niets in zich dat in de richting van deze muziekstijl wijst. Als dit door Lockheart geschreven nummer ergens aan doet denken dan is het eerder aan ouder, door de grote Europese klassiekers geïnspireerd, werk van de Amerikaanse pianist Dave Brubeck zoals zijn ‘Blue Rondo a la Turk’. Het geluid van Warren’s ‘Holding Back’, het derde nummer van de cd, heeft een latin tintje met daarin een emotioneel aangrijpende solo van de sopraan sax. Terwijl in het daarop volgende ‘The Lighthouse’ van Lockheart en France een langzame ‘groove’ opgebouwd wordt van bas en drums, waarna zich een dialoog ontwikkelt tussen de sopraan sax van Mark Lockheart en de blokfluit van Pamela Thorby. ‘The Barford Angel’ van Warren  slaat op de bijnaam van ‘hammered dulcimer’ bespeler Billy Bennington die de plaatselijke bevolking van het in Norfolk gelegen plaatsje Barford hem gaf. Hij verplaatste zich namelijk altijd per fiets van het ene optreden naar het andere waarbij zijn instrument, dat op zijn rug vastgesjord zat, als vleugels uitstaken. In dit nummer is, in de wijze waarop de instrumenten om elkaar heen bewegen, de stilistische invloed van Django Bates hoorbaar. ‘Bubbles’ kent de relaxt voort ‘bubbelende’ basgitaar van Dudley Phillips, de schrijver van dit nummer, als basis. ‘New Song Old Song’ is geïnspireerd op de uit 1908 daterende opname van Joseph Taylor die zingt over ‘Brigg Fair’. Het begint na de eerste klanken van de blokfluit met een complexer deel om vervolgens uit te vloeien in relaxte solo’s  van Lockheart op tenor. De melancholie die dit nummer kenmerkt klinkt eveneens door in ‘Dunwich and the Sea’ dat verwijst naar de middeleeuwse stad Dunwich; eens één van de meest belangrijke steden in Engeland, nu afbrokkelend en voor een groot deel teruggeclaimd door de nimmer aflatende zee. ‘Earl’s Slog’ is afkomstig van het Engelse danswijsje ‘Earl Soham Slog’ terwijl het melodieuze ‘Nancy’ refereert aan stukken uit twee traditionele songs; ‘Nancy of Yarmouth’ en ‘Jolly Jack the Sailor Lad’.  

Persoonlijk geef ik de voorkeur aan de wat langzamere nummers die met name in het middengedeelte van deze cd aangetroffen kunnen worden maar ook de energiekere nummers klinken toegankelijk, aantrekkelijk en ‘sophisticated’ met een rijkdom aan klankkleuren die voor een deel afkomstig is van de voor een jazz formatie wat ongebruikelijke instrumenten. De transparante HDCD opname laat een en ander fraai tot zijn recht komen. De cd met de voor fans van volksmuziek wat misleidende titel zal waarschijnlijk niet voldoen aan de verwachtingen van deze echte Folk liefhebbers. Zij doen er dan ook goed aan om de cd in zijn geheel te beluisteren voordat zij tot aanschaf overgaan. Voor liefhebbers van sprankelende, intelligente Europese jazz is deze schijf met een fusion van Folk en Jazz echter zonder meer een aanrader. 

Over de CD
Perfect Houseplants
New Folk Songs
Linn AKD 130
Zie ook: Perfect Houseplants op Linn Records

EDITORS' CHOICE